SpaceX: Les astronautes américains en route pour la Terre

Les astronautes Doug Hurley (à gauche) et Bob Behnken se préparent à se désamarrer de la Station spatiale internationale, à bord de la capsule SpaceX Crew Dragon le 1er août 2020. — /AP/SIPA

Les risques d’ouragan en Floride n’ont pour le moment rien changé à l’agenda de la Nasa. Les premiers astronautes à avoir atteint la Station spatiale internationale (ISS) à bord d’un appareil américain en presque 10 ans en sont repartis samedi (dimanche en France), dans la capsule SpaceX, pour retourner sur Terre.

Un amerrissage prévu un peu avant 21h

« Et les voilà partis ! », a tweeté la Nasa en annonçant que Bob Behnken et Doug Hurley avaient quitté l’ISS, après avoir diffusé des images montrant la capsule se détacher doucement et sans accroc de l’engin dans l’obscurité de l’espace. Le désamarrage s’est fait dans les temps, autour de 1h34 en France, deux mois après l’arrivée des deux hommes à bord de la capsule créée par la société d’Elon Musk.

Selon l’agence spatiale américaine, l’engin a pris « une trajectoire sûre ». L’amerrissage est prévu dimanche à 14h41 (20h41 en France) dans le Golfe du Mexique. Un site au large de la ville de Pensacola, dans le nord de la Floride, a été retenu comme « prioritaire » pour l’amerrissage, avec une alternative en face de Panama City, si la mer était trop agitée ou les vents trop violents.

Un dinosaure en apesanteur

Quelques heures avant le départ, les deux astronautes ont fait leurs adieux aux trois collègues qu’ils laissent derrière eux. « Le plus difficile fut de nous mettre en orbite, mais le plus important est de nous ramener à la maison », a souligné Bob Behnken à quelques heures de l’échéance. L’opération est en effet délicate, même si l’an dernier, la capsule Dragon a accompli cette mission à vide et sans incident. La rentrée atmosphérique testera la résistance du bouclier thermique. Ensuite, il faudra compter sur de grands parachutes pour ralentir la descente jusqu’à l’océan.

S’adressant à son fils et à celui de son collègue, Bob Behnken a brandi un petit dinosaure coloré, choisi par les enfants pour les accompagner dans « cette mission historique » et qu’il a laissé voler en apesanteur pendant quelques instants. « Tremor l’apatosaure rentre à la maison avec vos papas ! », leur a-t-il lancé, entouré de ses deux collègues russes, Anatoly Ivanishin et Ivan Vagner, et du chef de la mission, le capitaine Chris Cassidy.

Pour trois milliards de dollars, accordés depuis 2011 dans le cadre d’un contrat à prix fixe, SpaceX a promis à la Nasa six allers-retours vers l’ISS, avec quatre astronautes à bord. L’astronaute français Thomas Pesquet a fait savoir cette semaine qu’il voyagerait à son tour à bord du Crew Dragon de Space X pour sa seconde mission sur l’ISS au printemps 2021.

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